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Enseñando al cuerpo a defenderse: Las vacunas

Con el inicio de la vacunación contra el COVID-19 en México, es normal preguntarse cómo     es que las vacunas funcionan y cómo son capaces de protegernos ante ciertos patógenos (microorganismo capaz de producir enfermedad o daño). Para entender cómo funcionan las vacunas, primero hay que entender cómo trabaja el sistema inmunitario.

El cuerpo humano tiene un sistema inmunitario conformado por células y moléculas que se encargan de combatir a los microbios y sustancias extrañas que entran al cuerpo. Asimismo, la respuesta conjunta y coordinada hacia estas sustancias extrañas, se le denomina respuesta inmunitaria. Existen dos tipos de respuesta inmunitaria en los seres humanos, la inmunidad innata y adaptativa (1).

La inmunidad innata actúa como el primer sistema de defensa; conformada principalmente por barreras físicas y químicas: como la piel o el jugo gástrico; células; y finalmente por proteínas sanguíneas. Esta inmunidad innata es inespecífica, por lo cual no puede distinguir diferencias finas entre los microorganismos, respondiendo siempre de forma idéntica a infecciones repetidas (2).

Por otra parte, la inmunidad adaptativa está conformada por linfocitos T y B (un tipo de glóbulo blanco). Los linfocitos B secretan anticuerpos que atacan a los patógenos, mientras que los linfocitos T atacan a las células infectadas. Esta respuesta inmunitaria es la segunda línea de defensa, es capaz de reconocer y diferenciar los microorganismos o sustancias extrañas a través de sus antígenos (sustancias o moléculas ajenas al cuerpo reconocidas por los anticuerpos y linfocitos). Otra característica importante de la inmunidad adaptativa, es que aumenta su eficacia con las infecciones repetidas (1).

El cuerpo humano tiene un gran repertorio de linfocitos: fijos en tejidos especializados o circulando por el cuerpo. Cada linfocito es específico para un determinado antígeno, y solamente se activan cuando entran en contacto con su respectivo antígeno. Entendiendo esto, el principio de las vacunas es administrar una forma muerta o atenuada de un microorganismo infeccioso (o una parte de este), sin causar la enfermedad. Lo anterior con el objetivo de desencadenar una respuesta inmunitaria al activar a los linfocitos T y B específicos para que otorguen una protección contra el patógeno vivo. Al final de esta “falsa” infección, el cuerpo se queda con linfocitos T y B de memoria (varias copias del linfocito T y B que fueron  activados, con capacidad de reconocer más rápido a los patógenos) que ayudan a tener una respuesta más rápida y más eficaz ante las futuras infecciones (2, 3).

La eficacia de la vacunación contra las enfermedades infecciosas depende de varias propiedades de los microorganismos. Las vacunas son eficaces si el microorganismo tiene un periodo de incubación corto, si no muta (alteración de su ADN o conformación física), y no evade o interfiere en la respuesta inmunitaria. Es por esto por lo que es difícil vacunar eficazmente contra el VIH (virus de inmunodeficiencia humana), ya que tiene un periodo de incubación largo, puede mutar, e interfiere con el sistema inmunológico de las personas (1, 4).

Actualmente con el desarrollo de la inmunología, biotecnología y la genética, se han   desarrollado vacunas más eficaces y seguras para las personas. Por último recuerda vacunarte, así previenes enfermedades mortales como diarreas, infecciones respiratorias y desnutrición, y de igual manera proteges a los que te rodean (4).

Univ. Carlos Francisco Barrera Hernández
Colaborador de Publicaciones Médicas | Lic. en Medicina

Bibliografía:

  1. Abbas, A.K., Lichtman, A.H., Pillai, S. Inmunología celular y molecular. 9na. Edición. Barcelona: Elsevier; 2018.
  2. Leo, O., Cunningham, A., Stern, P. Vaccine immunology. Perspectives in Vaccinology. [Internet] Elsevier; 2011. Disponible en: https://doi.org/10.1016/j.pervac.2011.05.002
  3. Center for disease, control, and prevention. Understanding how vaccines work. [Internet] U.S. Department of Health & Human Services. [Consultado 25 Feb 2021].  Disponible en: https://www.cdc.gov/vaccines/hcp/conversations/downloads/vacsafe-understand-color-office.pdf
  4. Rivas M. Principios inmunológicos de la vacunación. Arch.argent.pediatr. [Internet] 2002 [Consultado 25 Feb 2021]; 100(1): 50-53. Disponible en: https://www.sap.org.ar/docs/publicaciones/archivosarg/2002/50.pdf

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Written by ACEM UNISON

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